Great Falls (Montana), 1960. Dell Parsons est un garçon de quinze ans. Avec sa sœur jumelle Berner, il assiste à la détérioration du couple de ses parents, Bev, ex-aviateur de l’Air Force et voleur de vâches, et Neeva. Menacé de mort par les indiens en raison d’une dette, Bev persuade Neeva d’être sa complice dans le braquage d’une banque. Peu après, le couple est arrêté et jeté en prison. Neeva a eu le temps d’organiser, avec son amie Mildred Remlinger, la fuite de ses enfants vers le Canada pour qu’ils échappent à l’orphelinat. Mais Berner se sauve et Dell se retrouve seul à Fort Royal, un bled paumé du Saskatchewan, entre les rails du Canadian Pacific, la highway et un vent qui rend fou…Arthur, le frère de Mildred, qui a accepté de prendre Dell en charge, révèle un tempérament excentrique et violent. Il vit seul dans son hôtel, comme un homme qui voudrait fuir son passé. Peu à peu, Dell va en comprendre la raison…

Richard Ford analyse avec une grande finesse la fin d’une famille et le drame intime d’un adolescent dans l’Amérique de Kennedy, en révélant de façon magistrale la violence et le désordre moral qui se cachent sous la surface lisse du rêve américain. Le Canada, c’est pour Dell, la porte vers l’autre, le lieu qui lui permet de voir son univers, qu’il croyait le seul possible et le seul véritable, selon une perspective nouvelle.

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